Soldados ucranianos animan al equipo nacional de fútbol en la Eurocopa 2024.

Habían ganado una batalla, y luego se sentaron a ver una batalla de otro tipo. Ocho soldados de la Guardia Nacional Ucraniana que habían ayudado a detener una ofensiva rusa en la región norte de Kharkiv de Ucrania se tomaron la tarde libre el lunes para ver el primer partido de la selección nacional masculina de fútbol en el Campeonato Europeo.

“El fútbol une: da adrenalina y motiva”, dijo Evhen, de 34 años, un soldado de la 13ª Brigada de la Guardia Nacional que pidió ser identificado solo por su primer nombre, de acuerdo con el protocolo militar.

Los soldados se acurrucaron en un búnker con refrescos y papas fritas para ver a Ucrania jugar contra Rumania en Múnich, solo para sufrir desilusión cuando su equipo perdió por 3-0. Pero como la mayoría de los ucranianos, de todas formas sienten un orgullo especial por su equipo deportivo durante la guerra.

“Tenemos un equipo en el campo y un millón en el frente”, dijo Andriy Shevchenko, una antigua estrella del fútbol que es el jugador más famoso de Ucrania y ahora dirige la federación nacional de fútbol. Como todos los ucranianos, dijo, “los futbolistas comienzan su día abriendo sus teléfonos y revisando la situación en el campo de batalla”.

Para los soldados de la Guardia Nacional, que han estado luchando juntos durante más de un año, el fútbol se convirtió en una oportunidad para unir lazos en la seguridad de un sótano y animar a su equipo nacional. Acumulados bajo tierra, vieron cómo Ucrania rápidamente quedaba rezagada contra Rumania.

“En la guerra, vemos las cosas de manera diferente”, dijo un comandante que usa el apodo Jackson. “Incluso ahora, mientras veíamos el partido, entendemos que en cualquier momento podríamos tener que salir y meternos en las trincheras a luchar. Siempre estamos listos.”

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El fútbol, dijo, es importante para los ucranianos, incluso durante la guerra. “No lo cuestiono”, dijo de las personas que apoyan a los futbolistas junto con el ejército en tiempo de guerra. “Estamos luchando y jugando por nuestro país.”

Cuando Rusia lanzó un ataque transfronterizo al norte de Kharkiv el mes pasado, abriendo un nuevo frente en la guerra, los soldados ucranianos detuvieron el avance en aproximadamente 10 días. En una zona de combate urbano, en la ciudad de Vovchansk, también hicieron retroceder a las fuerzas rusas de sus posiciones principales.

Con sus ligas de fútbol prácticamente deshechas por la guerra y la ocupación, Ucrania apenas logró clasificarse para este torneo, necesitando vencer a Islandia en un partido de repechaje el 26 de marzo solo para entrar. Ese partido se jugó en Wroclaw, Polonia, ya que Ucrania no puede organizar partidos en su propio territorio debido a la amenaza de misiles rusos.

Ucrania tampoco ha tenido partidos en casa desde el inicio de la invasión rusa a gran escala en febrero de 2022. Desde entonces, jugadores de fútbol profesionales que se unieron al ejército han sido asesinados, junto con innumerables aficionados al fútbol. Numerosos campos de fútbol y otros sitios de entrenamiento deportivo también han sido destruidos por la guerra.

El estadio de fútbol Sonyachny, que fue bombardeado en mayo de 2022, quedó gravemente dañado. Mientras estuvo bajo ocupación durante un mes al comienzo de la guerra, el campo de fútbol en Borodianka, al norte de la capital, Kyiv, fue profanado por soldados rusos que excavaron una trinchera en forma de una enorme “V” en todo el campo. Los soldados rusos marcan las letras “V” y “Z” en sus tanques.

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Oleksandr Tymchyk, que jugó en el partido contra Rumania el lunes, perdió a un hermano cuando fue asesinado en acción en la región de Donetsk en agosto de 2023.

Desde febrero de 2022, las ligas en la FIFA, el organismo rector mundial del fútbol, y en la UEFA, el organismo rector europeo, han impuesto una prohibición a todos los clubes y equipos nacionales rusos.

El partido del lunes marcó la cuarta aparición de Ucrania en el Campeonato Europeo. La primera vez, en 2012, Ucrania fue coanfitriona del torneo, junto con Polonia, celebrando varios partidos en la ciudad de Donetsk, dos años antes de que Rusia ocupara la ciudad.

Pero este año, la mayoría de los casi un millón de hombres en el Ejército Ucraniano, la Guardia Nacional, la policía paramilitar y otras unidades no pudieron ver. Algunos en la línea del frente vieron en pantallas conectadas a baterías y enlaces de internet satelital que también se utilizan para transmitir coordenadas de artillería y otros datos militares.

A diferencia de los aficionados civiles del juego, a los soldados se les prohíbe beber.

“La cerveza realmente hace falta aquí”, señaló Evhen. Dijo que echaba de menos a su círculo de amigos aficionados al fútbol en casa. “Pero también tengo un equipo de amigos realmente bueno aquí”, agregó. “Son grandes chicos.”

Ucrania espera utilizar el torneo para llamar la atención internacional sobre la situación del país, incluyendo la de sus instalaciones deportivas.

Kharkiv es la región donde se han destruido la mayor cantidad de instalaciones deportivas en la guerra. Y antes del partido de Ucrania el lunes en Múnich, la federación nacional, la Asociación Ucraniana de Fútbol, mostró parte de la tribuna gravemente dañada del estadio Sonyachny en la plaza Wittelsbacherplatz de la ciudad.

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Los miembros del equipo nacional ucraniano también grabaron un video mostrando los daños por cohetes en cada una de sus ciudades natales. Algunos son de Donetsk y sus alrededores ocupados. El centrocampista Mykola Shaparenko es de Velyka Novosilka en la región de Donetsk, que está bajo control ucraniano pero ha sido destruida en la guerra.

Los medios de comunicación deportivos ucranianos y los bares también están utilizando el impulso del torneo para recaudar donaciones para el ejército. El Beer Pub Kutovy en Kyiv anunció una subasta de la camiseta del jugador de fútbol Nazar Voloshyn para recoger dinero para la Tercera Brigada de Asalto de las fuerzas armadas ucranianas.

Ucrania jugará su próximo partido, contra Eslovaquia, el viernes. Los equipos juegan tres partidos en una fase de grupos para determinar quién avanza a las rondas eliminatorias. Esto significa que Ucrania todavía tiene una oportunidad para la victoria.

Los soldados lamentaron la derrota del equipo contra Rumania.

“Bueno, todos estamos decepcionados”, dijo Evhen, el soldado de la 13ª Brigada de la Guardia Nacional. “Pero es bueno que la vida de nadie dependa de este partido”.

Aun así, bromeaban, tuvieron muchas oportunidades para desahogar su frustración.

“Nos tomaremos un descanso con los chicos, luego dispararemos morteros hasta la victoria, para liberar un poco de vapor de esta manera”, dijo Jackson, el comandante.