Búsqueda en curso en Francia después de que prisionero escapa en emboscada.

El Peugeot 5008 negro embistió la furgoneta policial que transportaba a un preso cuando salía de una cabina de peaje en una autopista importante a unos 85 millas al noroeste de París. Hombres encapuchados con armas automáticas saltaron del coche, rodeando la furgoneta y disparando con precisión durante más de dos minutos.

Cuando terminaron, dos guardias de prisión estaban muertos — los primeros en ser asesinados en el cumplimiento del deber en 32 años — otros tres resultaron heridos y el preso, Mohamed Amra, que estaba esposado y siendo transportado en la furgoneta, escapó, desencadenando una vasta cacería que involucró a varios cientos de agentes.

“El ataque de esta mañana, que se cobró la vida de guardias de prisión, es un shock para todos nosotros”, dijo el presidente Emmanuel Macron de Francia después del ataque, que ocurrió alrededor de las 11 a.m. del martes y dejó al país atónito por su audacia y violencia. “Seremos implacables”, agregó, prometiendo localizar a los responsables.

Pero más de 10 horas después del emboscada, no se había encontrado rastro de los atacantes, que también usaron un Audi blanco que seguía a la furgoneta, y el Sr. Amra seguía prófugo.

Laure Beccuau, la principal fiscal de París, dijo en una rueda de prensa el martes que un guardia de prisión seguía en estado crítico. Dijo que los investigadores estaban examinando una escena del crimen que mostraba signos de “extrema violencia”. Una unidad nacional especializada en crimen organizado está liderando la investigación, un movimiento reservado para los casos más graves.

La Sra. Beccuau dijo que el Sr. Amra, de 30 años, no tenía condenas previas relacionadas con drogas. Pero los medios de comunicación franceses informaron que el Sr. Amra era conocido como La Mouche, y había estado involucrado en tráfico de drogas internacional y crimen organizado.

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Mohamed Amra escapó de una furgoneta policial el martes. Crédito…via Agence France-Presse — Getty Images

“Fue una operación de guerra”, dijo Dominique Rizet, un comentarista de asuntos policiales, a la cadena de televisión BFMTV. Las autoridades francesas no han sugerido que el Sr. Amra tenga vínculos con el terrorismo.

El ataque fue capturado en imágenes de cámaras de seguridad y video filmado por transeúntes que luego se publicaron en X. En un momento en que Francia está haciendo grandes esfuerzos por proyectar una imagen de ley y orden antes de los Juegos Olímpicos, las imágenes de violencia en la autopista principal desde París a Normandía fueron un golpe. El ataque ocurrió justo días después de que la llama olímpica llegara con gran fanfarria a Marsella.

Jérôme Barbier, un residente de Incarville, Francia, que iba camino a su colmena a unos 100 metros de la cabina de peaje, dijo que escuchó disparos, pero no los vio.

“Fue un gran tiroteo, duró cinco minutos”, dijo el Sr. Barbier, de 58 años, en una entrevista telefónica. “Luego se calmó durante uno o dos minutos, y luego hubo una explosión. Y luego dos disparos más.”

El Sr. Barbier, que dijo que había trabajado para la gendarmería — la fuerza que supervisa las ciudades más pequeñas y las áreas rurales y suburbanas en Francia — en la década de 1980, dijo que pudo decir que era “un fuego intenso”.

“No era un arma ligera; era realmente poderosa”, dijo.

La Sra. Beccuau dijo que el Peugeot negro — que pasó por la cabina de peaje varios minutos antes del convoy y esperó a que llegara — había sido robado. Se encontraron dos coches más, incluido uno blanco, quemados en lugares separados a unas doce millas de la cabina de peaje. Ambos se cree que fueron utilizados por los atacantes, dijo.

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Los guardias de prisión están armados con pistolas y equipados con chalecos antibalas durante los traslados, y la furgoneta que transportaba al Sr. Amra iba acompañada por otro coche de la administración penitenciaria. Pero ningún escolta policial armado se unió al convoy en el trayecto de una hora desde un juzgado en Rouen a una prisión en Évreux.

La Sra. Beccuau dijo que el Sr. Amra, que había sido trasladado el mes pasado a esa prisión, era “muy conocido” por la policía. Ha sido condenado 13 veces desde que tenía 15 años por delitos como extorsión y agresión, así como varios robos.

Un tribunal de Évreux lo condenó la semana pasada a 18 meses de cárcel por robo. También está bajo investigación en Marsella en relación con un caso de secuestro y homicidio y en Rouen en relación con un caso de intento de homicidio y extorsión.

La Sra. Beccuau dijo que la administración penitenciaria había decidido hace varias semanas aumentar el número de agentes que aseguraban los traslados del Sr. Amra. No dijo por qué, pero señaló que se suponía que debía someterse a una revisión disciplinaria después de que el personal de la prisión notara lo que parecían ser marcas de sierra en los barrotes de su celda.

Hugues Vigier, abogado del Sr. Amra, dijo a BFMTV que estaba “completamente atónito” por el ataque y dijo que no “encajaba en el perfil” de su cliente.

El ataque ocurrió el mismo día en que un comité del Senado completó un informe sobre el rampante tráfico de drogas en Francia y recomendó la creación de un equivalente francés a la Administración para el Control de Drogas de EE. UU. Dijo que el gobierno no ha tomado la medida “de las dimensiones de la amenaza”.

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“La magnitud del tráfico de drogas nos da la sensación de que hay una relación de fuerte contra débil, en la que los fuertes son las organizaciones criminales y el débil es el estado”, dijo Jérôme Durain, un senador socialista y uno de los dos autores del informe, a Le Monde, un diario francés.

La Sra. Beccuau dijo que uno de los guardias que murió era un padre de gemelos de 52 años con casi tres décadas de experiencia en la administración penitenciaria. El otro guardia que murió tenía 34 años y esperaba un hijo con su esposa.

Los principales sindicatos de guardias de prisión de Francia pidieron un cierre simbólico de las cárceles del país el miércoles para honrar a sus colegas fallecidos y para protestar por las condiciones de trabajo.

“Este fue un ataque de una violencia sin parangón, en la brutalidad y cobardía de los asesinos”, dijo Gabriel Attal, el primer ministro, a la Asamblea Nacional, que observó un minuto de silencio el martes. “No escatimaremos esfuerzos ni medios para encontrarlos. Los rastrearemos — y pagarán.”

Aurelien Breeden y Ségolène Le Stradic contribuyeron con el reportaje.