Una ciudad ucraniana se convierte en blanco de una nueva ofensiva rusa.

Era la mitad de la noche y un incendio estaba arrasando en el edificio de apartamentos donde minutos antes había impactado un dron ruso. A través del humo, los residentes tropezaban por las escaleras desde sus apartamentos y contaban a los oficiales de bomberos que intentaban contabilizar a todos los habitantes que una joven estaba alquilando el piso de la última planta.

Artem, 37 años, fue uno de varios oficiales de guardia esa noche, el 13 de marzo, que corrió para intentar encontrarla. En el quinto piso, rompieron la puerta metálica del apartamento de la mujer, y un denso humo negro se desplazó por la escalera. Al otro lado de la puerta, miraron a un vacío.

“No había apartamento”, dijo Artem, quien solo dio su primer nombre por razones de seguridad. “Había un metro de suelo y luego nada.”

Esa agresión, que mató a cuatro personas en el edificio, fue una de las muchas que han caído durante meses sobre la ciudad nororiental ucraniana de Sumy, a solo 25 millas de la frontera con Rusia, y su región circundante. Los funcionarios ucranianos han advertido con creciente urgencia que Sumy es un objetivo de una nueva ofensiva por parte de las fuerzas rusas que se están concentrando en la frontera.

“El ambiente es muy ansioso”, dijo el Capitán Dmytro Lantushenko, 38 años, portavoz de la 117ª Brigada de las Fuerzas de Defensa Territorial, con sede en Sumy. “La gente lee las noticias, la gente lee los canales de Telegram, y no pueden ignorar las noticias sobre un posible ataque a Sumy.” Telegram es uno de los canales de redes sociales más utilizados en Ucrania.

Pueblos y ciudades más cercanos a la frontera ya están siendo bombardeados a diario, y bombas, cohetes, misiles y drones guiados han golpeado fábricas y plantas de energía en el distrito industrial de Sumy, dijo el Capitán Lantushenko. Los daños se están acumulando, y Sumy, al igual que gran parte de Ucrania, está viviendo bajo cortes de energía intermitentes.

El bloque de apartamentos de cinco pisos destruido el 13 de marzo fue golpeado por un dron Shahed de fabricación iraní, dijo Artem, el oficial de bomberos. Los rusos han comenzado a atacar el centro de la ciudad con ráfagas de varios drones explosivos, que han golpeado varios edificios residenciales.

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Los equipos de bomberos trabajaron durante cuatro días apagando el incendio y despejando los escombros, dijo Artem. Un soldado que vivía solo en un apartamento y un pensionista en otro se encontraban entre los que murieron en el ataque, dijeron Artem y un familiar del soldado. Una familia de cuatro quedó atrapada bajo un techo caído. Los bomberos sacaron a la esposa y a los dos hijos, pero dijeron que el esposo no sobrevivió. Los rescatistas nunca encontraron a la joven en el apartamento de arriba.

En una mañana reciente, una residente llamada Lyubov, 71 años, estaba poniendo nuevas ventanas en su apartamento después de que fueran destruidas por un ataque con drones apenas una semana antes. Evitó resultar herida porque fue a pararse en el rellano cuando escuchó una sirena de alerta aérea, dijo. Al igual que Artem, proporcionó solo su primer nombre por razones de seguridad.

Con sus avenidas arboladas y sus parques ribereños exuberantes, Sumy tiene la sensación de una ciudad tranquila y provincial. Los compradores esperan en las paradas de autobús y las jóvenes empujan cochecitos de bebé en los parques.

Sin embargo, la ciudad ya ha vivido un fuerte asalto antes y sus habitantes ofrecieron una feroz resistencia. Cuando Rusia comenzó su invasión a gran escala en 2022, los tanques entraron en Sumy el primer día, el 24 de febrero.

Se había ordenado al Ejército ucraniano y a los servicios de seguridad que se retiraran, dejando atrás solo un pequeño número de personas en la fuerza de defensa territorial, junto con miembros de los servicios de emergencia y personal médico en los hospitales.

Artem fue uno de los primeros en encontrarse con los rusos cuando regresaba a su base alrededor de las 5 de la tarde. Vio cuatro tanques acercándose por la avenida principal. “Me detuve en un semáforo”, dijo, “y ellos también se detuvieron en el semáforo.” Se rió al recordar el momento surrealista.

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Los soldados rusos parecían relajados, dijo. Uno tenía su rifle colgado en la espalda y las piernas cruzadas sobre el cañón del tanque, recordó. Los rusos comenzaron a establecer controles en el borde de la ciudad, dijo. Pero esa noche, miembros de las fuerzas de defensa territorial ucranianas atacaron a las fuerzas rusas y quemaron algunos de sus vehículos.

Los habitantes se unieron en defensa de la ciudad, dijo el Capitán Lantushenko, quien se ofreció como voluntario para las fuerzas de defensa territorial poco antes de la invasión.

“Había una increíble unidad”, dijo. “Nos dimos cuenta de que teníamos que defender nuestros hogares por nuestra cuenta. Y miles de personas como yo fueron y tomaron armas.”

Ante una resistencia tan fuerte, las tropas rusas abandonaron sus planes de ocupar la ciudad como lo habían hecho en otros lugares. En esas otras áreas, las ocupaciones llevaron a consecuencias brutales para los residentes.

“Teníamos chicos en bicicletas con rifles en la espalda”, recordó Artem. Dos de sus amigos que tenían una cafetería tenían a decenas de personas fabricando cócteles molotov en su patio, dijo. “Desde los primeros días era como: ‘Atrévete a venir aquí’.”

Los ucranianos golpearon y quemaron vehículos rusos en dos puntos de entrada a la ciudad en los primeros días. Las tropas rusas se retiraron, optando en cambio por bloquear la ciudad, estableciendo posiciones en el perímetro y disparando artillería desde lejos.

“Disparaban y disparaban”, recordó Lyubov. Dio solo su primer nombre por razones de seguridad para evitar represalias para ella o su familia. Se mudó con su hija y sus nietos durante dos meses durante ese tiempo para que la familia pudiera estar junta. “A menudo había alarmas de alerta aérea”, dijo. “Todos nos sentábamos en el pasillo.”

En un mes, el Ejército ruso abandonó su incursión en el norte, retrocediendo de todo un tramo de territorio alrededor de la capital, Kiev, y las ciudades nororientales de Chernihiv y Sumy, para concentrarse en tomar la región oriental de Donbás.

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Más adelante en 2022, Ucrania obtuvo más éxitos, obligando a las tropas rusas a retirarse de otra parte del noreste de Ucrania, alrededor de la ciudad de Járkov, así como de la región de Jersón en el sur de Ucrania.

Pero desde entonces, el impulso ha favorecido a las fuerzas rusas invasoras. Ucrania no logró avanzar mucho en una contraofensiva en el verano de 2023 y ha sufrido escasez de tropas y municiones a medida que el apoyo estadounidense se retrasaba por los sectores más radicales en el Congreso.

A principios de mayo, Rusia inició una nueva incursión hacia Járkov, la segunda ciudad más grande de Ucrania, después de Kiev. Las tropas se apoderaron de una docena de pueblos y se acercaron al alcance de la artillería de la ciudad. Más fuerzas se están reuniendo cerca de la frontera para atacar Sumy, han dicho los funcionarios ucranianos.

Hay un cansancio y un sentido de temor entre los residentes mientras enfrentan la pesadilla de otro ataque ruso.

Las personas que tenían coches y los medios estaban abandonando, dijo Artem. Pero aquellos que tenían trabajos o compromisos familiares se quedaban, esperando lo mejor.

“No creo que vengan a Sumy”, dijo Lyubov, cuyas ventanas fueron destrozadas por el ataque con drones. “Pero tengo miedo.”

El Capitán Lantushenko expresó confianza en que las preparaciones y fortificaciones del ejército serían suficientes para resistir a un nuevo asalto ruso. A diferencia de los primeros días de la guerra, las fuerzas de defensa de Ucrania están ahora entrenadas y organizadas, dijo.

Pero la gente estaba agotada, dijo, incluso si el sentido de unidad seguía presente.

“Nadie sabe cuándo terminará la guerra”, dijo. “No conozco a nadie que no tenga un amigo, un familiar o un vecino en el ejército, y cada día más personas se unen al ejército. Es increíblemente difícil seguir resistiendo.”

Yuriy Shyvala contribuyó desde Sumy, Ucrania.