Un nuevo hogar para la historia de los barcos que dieron forma a Canadá

Recientemente, las aguas han estado agitadas para algunos de los museos de Ontario. Esta semana, el gobierno provincial cerró abruptamente y de forma permanente el Centro de Ciencias de Ontario debido a los peligros que representaba la estabilidad del concreto utilizado en algunos de sus paneles de techo.

El destino del edificio, que está integrado en un barranco en uno de los suburbios internos de la ciudad, sigue siendo incierto. Pero el gobierno provincial, liderado por el Primer Ministro Doug Ford, había dicho que el museo sería trasladado a un nuevo edificio más pequeño como parte de su reurbanización de Ontario Place en la orilla del lago Ontario. (El mes pasado, escribí sobre la reacción contraria a la decisión del gobierno de efectivamente ceder la Isla Oeste de Ontario Place a una empresa austriaca que planea construir un spa).

El cierre del centro de ciencias provocó protestas exigiendo su reapertura y reparación, así como preguntas sobre el análisis de riesgos del gobierno sobre el techo.

Pero, de manera atípica, hubo ofertas para ayudar a revivir el edificio, que había sido descuidado hasta el punto en que los visitantes tenían que ser transportados en autobús a una puerta trasera en lugar de entrar a través de su dramático puente boscoso. La firma de arquitectura que diseñó el edificio durante la década de 1960 se ofreció a restaurarlo sin cargo. Geoffrey Hinton, uno de los principales pioneros de la inteligencia artificial y profesor emérito de la Universidad de Toronto, se comprometió a donar 1 millón de dólares canadienses para las reparaciones.

Si bien su destino nunca fue tan incierto como el del Centro de Ciencias de Ontario, hace cuatro años, el Museo de la Canoa Canadiense en Peterborough, Ontario, chocó con un obstáculo con su plan para un nuevo edificio. El museo de canoas quería reemplazar la antigua fábrica de motores fuera de borda y las oficinas que habían sido su hogar desde 1998.

A principios de 2020, el futuro del proyecto era brillante. Un concurso arquitectónico global había producido un edificio que estaría empotrado en una ladera junto a las esclusas de elevación, una especie de ascensor para barcos, del Sistema de Agua del Canal Trent-Severn, un sistema de canal, lago y río que une los lagos Hurón y Ontario. Había asegurado un arrendamiento con Parques Canadá para el terreno y había recaudado la mayor parte de los 65 millones de dólares canadienses necesarios para el proyecto.

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Pero luego, una prueba encontró que el terreno estaba contaminado por un solvente industrial que se había filtrado desde una antigua fábrica de relojes en la parte superior de la colina. Esa detección se produjo a pesar de un análisis anterior que mostraba que el sitio estaba limpio.

Todo esto sucedió cuando la pandemia golpeó.

“De repente tener que cerrar el museo y descubrir que el sitio no era factible, fue devastador”, me dijo Carolyn Hyslop, directora ejecutiva del museo, mientras estaba parada en su nuevo muelle, que estaba naturalmente lleno de canoas. “Estaba muy claro que si no teníamos un sitio al que trasladar este proyecto, lo perderíamos por completo.”

Se habían gastado alrededor de 9 millones de dólares en lo que ahora no era nada.

Pero junto con Jeremy Ward, el curador del museo, la Sra. Hyslop encontró un sitio más tarde ese año al otro lado del centro de Peterborough. Y en mayo, un año después de la fecha de apertura planificada del edificio original, el proyecto de 45 millones de dólares y 65,000 pies cuadrados estaba listo y completamente financiado.

Mientras caminábamos por el nuevo edificio, el Sr. Ward enfatizó que las canoas están lejos de ser únicas en Canadá, algo que resaltan las exposiciones. Pero son muy adecuadas para los numerosos ríos y lagos de agua dulce de Canadá. Fueron una forma vital de transporte para los pueblos indígenas, al igual que los kayaks (que el museo también tiene y muestra). Los primeros europeos que se trasladaron a sus tierras tradicionales pronto los adoptaron y dependieron de ellos también.

Ahora están estrechamente asociados con la recreación de verano en gran parte del país, particularmente en áreas con cabañas, campamentos o chalets junto al lago.

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“Un canadiense es alguien que sabe cómo hacer el amor en una canoa”, citaba un artículo de una revista de 1973 a Pierre Berton. Berton, un autor y locutor, luego negó haber hecho el comentario, pero dijo que aceptaría gustosamente el crédito por ello.

Colgando en la entrada de la sala de exposiciones del museo hay una canoa con un gramófono incorporado.

El antiguo museo estaba rodeado de estacionamientos polvorientos. El nuevo edificio, en marcado contraste, se encuentra en una amplia bahía conocida como Little Lake, ideal para remar.

Uno de los botes favoritos del Sr. Ward, un kayak Uqqurmiut, fue remado por Aasivak Arnaquq-Baril, miembro del grupo que lo construyó en Iqaluit, durante la flotilla de inauguración del museo. Luego lo llevó goteando dentro del edificio y hasta su espacio de exposición.

El nuevo museo cuenta con una sola sala de exposiciones de techo alto, a diferencia del original en la parte de oficinas de la planta de motores fuera de borda, que creaba un espacio laberíntico en varios niveles. Las ventanas ahora muestran su almacén, donde descansa la mayor parte de la colección de alrededor de 665 canoas y kayaks. En la antigua fábrica, estaban ocultos.

Como antes, la exposición es una visión general exhaustiva de las canoas, su lugar en las comunidades indígenas de Canadá, cómo llevaron a los europeos por Canadá, sus diversas formas de construcción y sus usos recreativos y deportivos. Cuando visité este mes, no todas las exposiciones estaban completamente instaladas.

Hay espacio en el nuevo edificio para ampliar la colección. Pero como todos los curadores de museos, el Sr. Ward recibe regularmente mensajes de personas que esperan donar una posesión preciada que, en la mayoría de los casos, el museo ni necesita ni desea.

“Normalmente respondo así: ‘Ya tenemos tres de estos en nuestra colección, así que es mejor que encuentres una organización o un nuevo propietario que lo ame tanto como tú'”, me dijo, rodeado de montones de canoas. “Si bien es posible que no podamos aceptarlo o pensemos que no es interesante, debes entender que, para estas personas, esto es un miembro de la familia.”

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Esta sección fue compilada por Vjosa Isai, una reportera e investigadora con sede en Toronto.

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Nativo de Windsor, Ontario, Ian Austen fue educado en Toronto, vive en Ottawa y ha informado sobre Canadá para The New York Times durante dos décadas. Síguelo en Bluesky en @ianausten.bsky.social


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