Leche con virus de la gripe aviar puede enfermar a ratones, según estudio.

La leche sin pasteurizar contaminada con H5N1, el virus de la gripe aviar que ha aparecido en rebaños lecheros en nueve estados, ha sido encontrada para hacer rápidamente enfermos a los ratones, afectando a múltiples órganos, según un estudio publicado el viernes.

Los hallazgos no son del todo sorprendentes: al menos media docena de gatos han muerto después de consumir leche cruda que contiene el virus. Pero los nuevos datos añaden evidencia de que la leche cruda contaminada con virus puede no ser segura para otros mamíferos, incluidos los humanos.

“No beban leche cruda, ese es el mensaje”, dijo Yoshihiro Kawaoka, un virólogo de la Universidad de Wisconsin, Madison, quien dirigió el estudio.

La mayoría de la leche comercial en los Estados Unidos está pasteurizada. La Administración de Alimentos y Medicamentos encontró rastros del virus en el 20 por ciento de los productos lácteos muestreados en los estantes de las tiendas de comestibles en todo el país. Los funcionarios no han encontrado signos de virus infecciosos en esas muestras y han dicho que la leche pasteurizada es segura para consumir.

Pero los hallazgos tienen implicaciones globales, dijo la Dra. Nahid Bhadelia, directora del Centro de Enfermedades Infecciosas Emergentes de la Universidad de Boston, quien no estuvo involucrada en el trabajo.

“Si esto se convierte en un brote más generalizado en las vacas, hay otros lugares donde no hay pasteurización central”, advirtió, “y hay muchas más comunidades rurales que consumen leche.”

En el estudio, el Dr. Kawaoka y sus colegas analizaron el virus de muestras de leche de un rebaño lácteo afectado en Nuevo México. Los investigadores encontraron que los niveles del virus disminuyeron lentamente en una muestra de leche almacenada a 4 grados Celsius, lo que sugiere que el H5N1 en leche cruda refrigerada puede permanecer infeccioso durante varias semanas. Los hallazgos fueron publicados en la revista New England Journal of Medicine.

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Los virus de la gripe sobreviven bien a temperaturas de refrigeración, y la proteína en la leche también ayuda a estabilizarlos, dijo Richard Webby, un experto en influenza en el Hospital de Investigación Infantil St. Jude en Memphis, quien no estuvo involucrado en el trabajo.

Si las personas que beben leche cruda creen que la refrigeración mata el virus, “esto muestra claramente que no es el caso”, dijo el Dr. Webby.

Los ratones que fueron alimentados con leche contaminada rápidamente se enfermaron, mostrando pelaje erizado y letargo. En el cuarto día, los ratones fueron sacrificados, y los investigadores encontraron altos niveles del virus en el sistema respiratorio y niveles moderados en varios otros órganos. Al igual que las vacas infectadas, los ratones también albergaban el virus en sus glándulas mamarias, un hallazgo inesperado.

“Estos ratones no son ratones lactantes; aún así, el virus puede encontrarse en las glándulas mamarias”, dijo el Dr. Kawaoka. “Es muy interesante.”

No está claro si la presencia de virus en las glándulas mamarias es una característica de este virus en particular o de los virus de la gripe aviar en general, dijo el Dr. Webby: “Estamos aprendiendo cosas nuevas todos los días”. Los ratones son plagas comunes en las granjas, proporcionando otro posible hospedador para el virus, y los gatos y pájaros que se alimentan de ratones infectados también podrían enfermarse.

Los gatos que murieron después de beber leche contaminada mostraron síntomas neurológicos llamativos, incluyendo movimientos corporales rígidos, ceguera, una tendencia a caminar en círculos y una respuesta débil al parpadear. Si los ratones hubieran sido permitidos vivir más tiempo, podrían haber desarrollado síntomas similares, dijo el Dr. Webby.

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También es incierto lo que significan los hallazgos para el curso de la infección en las personas. El miércoles, funcionarios federales anunciaron que un segundo trabajador lácteo dio positivo por el virus H5N1; un hisopo nasal de esa persona dio negativo para el virus, pero un hisopo ocular dio positivo.

La pasteurización mata gérmenes mediante el calentamiento de la leche a altas temperaturas. En el nuevo estudio, cuando los investigadores calentaron la leche a las temperaturas y períodos de tiempo típicamente utilizados para la pasteurización, el virus era indetectable o estaba muy disminuido, pero no estaba completamente inactivado.

El Dr. Kawaoka advirtió que las condiciones de laboratorio eran diferentes de las utilizadas en la pasteurización comercial, por lo que los resultados no significaban que la leche en los estantes de comestibles contuviera virus activo.

Por el contrario, los hallazgos de que la leche cruda contiene grandes cantidades de virus son “sólidos”, dijo.

La leche cruda se ha vuelto popular en los últimos años, ya que gurús de bienestar y comentaristas de derecha han ensalzado sus presuntas virtudes, aún más desde que comenzó el brote de gripe aviar en las vacas lecheras. Algunos argumentan que tiene mejor sabor y es más nutritiva que la leche pasteurizada. Otros sostienen que aumenta la inmunidad.

Por el contrario, la pasteurización conserva el calcio, el nutriente clave en la leche, y añade vitamina D para ayudar a absorberlo. Consumir leche cruda puede llevar a complicaciones graves o incluso la muerte por una variedad de patógenos, especialmente en personas con sistemas inmunitarios debilitados, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

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De 1998 a 2018, los brotes relacionados con el consumo de leche cruda llevaron a 228 hospitalizaciones, tres muertes y enfermedades en más de 2,600 personas.