Irán celebra elecciones para elegir presidente.

Después de una campaña agitada que incluyó fuertes ataques al gobierno por parte de prácticamente todos los candidatos sobre la economía, las restricciones en internet y la estricta aplicación de la ley del hiyab en las mujeres, Irán estaba celebrando elecciones el viernes para elegir a un presidente.

La votación llega en un momento peligroso para el país, con el presidente entrante enfrentando una cascada de desafíos, incluyendo descontento y divisiones internas, una economía debilitada y una región volátil que ha llevado a Irán al borde de la guerra dos veces este año.

Con la carrera reduciéndose a una batalla de tres vías entre dos candidatos conservadores y un reformista, muchos analistas predicen que ninguno de ellos alcanzará el necesario 50 por ciento de los votos, lo que requeriría una segunda vuelta el 5 de julio entre el candidato reformista y el conservador líder.

Ese resultado podría evitarse si uno de los candidatos conservadores líderes se retira de la carrera, pero en una amarga disputa pública, ni el General Mohammad Baqer Ghalibaf, un ex comandante de los Cuerpos de la Guardia Revolucionaria Islámica y un tecnócrata pragmático, ni Saeed Jalili, un duro, han cedido.

Las urnas abrieron a las 8 a.m. hora local del viernes en todo el país, con cierres que suelen extenderse hasta bien entrada la noche. Pero las elecciones iraníes están fuertemente controladas, con un comité de clérigos y juristas designados que examinan a todos los candidatos y la intimidación de voces de oposición en los medios de comunicación.

Como resultado, se espera que muchos iraníes se abstengan de votar, ya sea como protesta o porque no creen que un cambio significativo pueda llegar a través de las urnas.

Cuatro jóvenes mujeres que estudian psicología en la Universidad de Teherán y que estaban comprando maquillaje en el Bazar de Tajrish en el norte de Irán el miércoles dieron una muestra de ese descontento. Aunque estaban molestas por las condiciones en Irán, dijeron que no tenían planeado votar.

“No podemos hacer nada sobre la situación; no tenemos esperanza excepto en nosotros mismos”, dijo Sohgand, de 19 años, quien pidió no ser identificada por miedo a las autoridades. “Pero queremos quedarnos en Irán para mejorarlo para nuestros hijos.”

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Estaba vestida con pantalones negros bien cortados y una chaqueta entallada, y había dejado su cabello castaño al descubierto. Pero también tenía un pañuelo sobre los hombros por si un funcionario le decía que se lo pusiera. En cuanto a las reglas que obligan a las mujeres a llevar el hiyab, simplemente añadió: “Lo odiamos.”

Tratando de contrarrestar esas actitudes, los principales funcionarios de Irán, desde el líder supremo, el ayatolá Ali Jamenei, hasta los altos comandantes de los Cuerpos de la Guardia Revolucionaria, han caracterizado la votación como un acto de desafío contra los enemigos de Irán y una validación del gobierno de la República Islámica.

El ayatolá Jamenei emitió su voto al abrir las urnas el viernes por la mañana frente a un banco de cámaras y reporteros en un salón ceremonial preparado para la ocasión en su complejo oficial en el centro de Teherán.

Aprovechó la ocasión para instar a los iraníes a votar por el bien del país, independientemente de a quién apoyaran, retratándolo como una cuestión de deber cívico que traería al país “dignidad y crédito” a los ojos del mundo.

“Esta es una gran prueba política para la nación y sé que algunas personas tienen sus sospechas y no han decidido qué hacer”, dijo, “pero les puedo decir que es importante, tiene muchos beneficios, entonces, ¿por qué no?”

El gobierno predice una participación de alrededor del 50 por ciento, más alta que las elecciones presidenciales y parlamentarias más recientes pero mucho más baja que las elecciones presidenciales anteriores, cuando más del 70 por ciento del electorado participó.

Dado que el ayatolá Jamenei toma todas las decisiones estatales importantes en Irán, especialmente en política exterior y nuclear, la elección para aquellos que votan se trata más del ambiente político general del país que de cualquier candidato individual.

Con dos de los seis candidatos originales habiendo abandonado, los votantes elegirán entre el Sr. Jalili, con sus opiniones intransigentes sobre política doméstica y exterior; el Sr. Ghalibaf, quien es el presidente del Parlamento; el candidato reformista, el Dr. Masoud Pezeshkian, un cardiólogo y ex ministro de Salud cuya candidatura es algo así como una carta salvaje; y Mostafa Pourmohammadi, un clérigo conservador con antiguos roles de alto nivel en inteligencia que las encuestas dicen que probablemente obtendrá menos del 1 por ciento de los votos.

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Los últimos días de la campaña han revelado tensiones entre los principales candidatos conservadores, el Sr. Ghalibaf y el Sr. Jalili, sobre quién debería retirarse para consolidar el voto conservador y, esperan, evitar una segunda vuelta.

Poco de eso se evidenció en un mitin el miércoles en un estadio deportivo en la ciudad natal de Ghalibaf, Mashhad, donde saludó a una multitud de partidarios que sostenían la bandera de Irán y coreaban su nombre, según videos del evento. “Un Irán fuerte necesita un presidente poderoso; un Irán fuerte necesita un presidente que trabaje incansablemente”, dijo un clérigo que lo presentó.

Pero las cosas no iban tan bien para Jalili, quien habló en un mitin en la misma ciudad esa noche. Con el fracaso de las negociaciones previas para consolidar el voto, el comandante en jefe de las Fuerzas Quds, el General Ismail Ghaani, voló a Mashhad el miércoles por la noche para forzar a los dos hombres a una reunión de emergencia, según informes de noticias iraníes y dos funcionarios familiarizados con los detalles de la reunión que pidieron no ser nombrados para poder hablar abiertamente sobre el evento.

El General Ghaani dijo que quería que Jalili se retirara, dada la escalada de tensiones en la región, con la guerra en Gaza y un posible conflicto inminente entre Hezbollah e Israel que podría involucrar a Irán. Teniendo en cuenta esos problemas, dijo que Ghalibaf, con su formación militar y su enfoque pragmático, era el más adecuado para liderar el gobierno, dijeron los iraníes familiarizados con la reunión.

En una notable disputa pública, con funcionarios de campaña de ambos lados atacándose mutuamente en las redes sociales, ninguno de los hombres cedió.

La última encuesta de la televisión estatal iraní, publicada el miércoles, el último día de la campaña, mostró al Dr. Pezeshkian liderando con un 23,5 por ciento, Ghalibaf con un 16,9 por ciento y Jalili con un 16,3 por ciento, con un 28,5 por ciento indeciso y el resto dividido entre los candidatos, incluidos los que se habían retirado.

Los debates televisados, en los que los candidatos fueron sorprendentemente sinceros al criticar el statu quo, mostraron que la economía, plagada de sanciones estadounidenses y corrupción y mala gestión, se clasificaba como una prioridad para votantes y candidatos, según analistas.

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No se puede arreglar la economía sin abordar la política exterior, dicen, incluyendo el enfrentamiento con Estados Unidos sobre el programa nuclear y las preocupaciones sobre el compromiso militar de Irán en la región a través de su red de grupos militantes.

“En lugar de un cambio radical, las elecciones podrían producir cambios más pequeños, aunque significativos”, dijo Vali Nasr, profesor de asuntos internacionales y estudios de Oriente Medio en la Escuela de Estudios Internacionales Avanzados de la Universidad Johns Hopkins en Washington. “Voces en la cúspide que desean una dirección diferente podrían empujar a la República Islámica a retroceder en algunas de sus posiciones.”

Aunque la apatía sigue siendo alta en la mayoría de las áreas urbanas, se espera que los votantes en provincias con importantes poblaciones étnicas de turcos azeríes y kurdos acudan en mayor número por el Dr. Pezeshkian. Él mismo es un turco azerí y sirvió como miembro del Parlamento por la ciudad de Tabriz, un importante centro económico en la provincia noroccidental de Azerbaiyán Oriental. El Dr. Pezeshkian ha pronunciado discursos de campaña en su turco y kurdo nativos.

En un mitin en Tabriz el miércoles, el doctor recibió una bienvenida de héroe popular, con multitudes llenando un estadio y cantando una canción nacionalista turca, según videos e informes de noticias. Las minorías étnicas y religiosas rara vez están representadas en puestos altos en Irán, por lo que la candidatura de uno para la presidencia ha generado interés y entusiasmo regionalmente, dicen los activistas azeríes.

Yashar Hakakpour, un activista de derechos humanos iraní-azerí que está en el exilio en Canadá, dijo que aunque él y muchos otros activistas no votarían y no consideraban las elecciones de Irán libres o justas, dijo que las personas que emitieran un voto por el Dr. Pezeshkian esperaban pequeñas mejoras en sus vidas y en sus regiones, como mayores inversiones; revertir la desecación del lago Urmia, que alguna vez fue un importante cuerpo de agua; y, lo más importante, un mayor sentido de inclusión.