El DOJ lanza grupo de trabajo sobre monopolios en el sector de la salud: ¿Logrará marcar la diferencia?

El Departamento de Justicia de Estados Unidos (DOJ) anunció la semana pasada que está lanzando la Fuerza de Tarea de la División Antimonopolio de la Atención Médica (HCMC). ¿Qué efecto tendrá esto en la industria de la salud? Los expertos tienen opiniones variadas.

El HCMC incluirá fiscales civiles y penales, economistas, expertos en atención médica, tecnólogos, científicos de datos, investigadores y asesores de políticas, según el anuncio del DOJ. Se examinará varios problemas, incluida la consolidación de pagadores y proveedores, adquisiciones en serie, la calidad de la atención y la facturación médica. Está dirigido por Katrina Rouse, una fiscal antimonopolio que se unió a la División Antimonopolio del DOJ en 2011.

El lanzamiento de la fuerza de tarea se produce en un momento en que el gasto en salud está aumentando. En 2022, el gasto nacional en salud alcanzó los 4.5 billones de dólares. Grandes corporaciones como CVS, Amazon y UnitedHealth Group han estado comprando prácticas médicas, y el DOJ abrió recientemente una investigación antimonopolio contra UnitedHealth Group.

Según Seth Joseph, director gerente de Summit Health Strategies, los últimos 10 años han “visto una carrera por el tamaño entre pagadores y proveedores, ya que ambos lados buscan negociar ventaja”. Debido a la complejidad de la industria de la salud, se necesita una fuerza de tarea especializada, agregó.

“Dentro de la industria, sabemos lo diferente que es la atención médica. Ambiente regulatorio. Reembolso y economía complejos. Incentivos conflictivos, asimetría de información e intereses especiales. Uno de los problemas al aplicar las reglas antimonopolio tradicionales en la atención médica es que se perdieron en la complejidad”, dijo Joseph en un correo electrónico. “Necesitamos una fuerza de tarea antimonopolio que realmente comprenda la atención médica y pueda averiguar cómo garantizar que cada parte interesada compita para servir al más importante: el paciente”.

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Añadió que es demasiado pronto para decir cómo afectará la fuerza de tarea a la consolidación y los monopolios en la atención médica, pero que es un “paso alentador”.

Tyler Giesting, director del grupo de fusiones y adquisiciones de West Monroe en el sector de la salud, dijo que el enfoque de la fuerza de tarea “parece intencionalmente amplio”. Esto muestra que la fuerza de tarea está interesada en abordar varios tipos de comportamiento anticompetitivo, en lugar de centrarse solo en la integración vertical de pagadores y proveedores.

“Podemos ver esta nueva entidad como otro mecanismo para abordar lo que el gobierno federal ve como amenazas para los sistemas de salud de Estados Unidos en cuanto a calidad, costos o durabilidad”, dijo Giesting.

Sin embargo, otro experto de la industria argumentó que la fuerza de tarea puede no estar examinando el problema correcto.

“Los interesados en la economía de la salud sin duda recibirán con agrado la claridad de la HCMC sobre la consolidación permitida en una industria inundada de servicios duplicados”, dijo Hal Andrews, presidente y CEO de Trilliant Health, en un correo electrónico. “Aun así, lo que los interesados en la economía de la salud necesitan de la HCMC no es un enfoque singular en el *precio* que los empleadores, consumidores y CMS pagan por la atención médica, que casi no tiene correlación con los *cargos*. En cambio, necesitan un marco integral para abordar la tensión entre la necesidad de consolidación para eliminar el desperdicio inevitable de servicios duplicados y el deseo de evitar los posibles aumentos en el *precio* que pueden resultar de la consolidación”.

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Andrews señaló que si bien se cree ampliamente que los mercados monopolistas tienen precios más altos, la iniciativa de Transparencia en la Cobertura de CMS muestra que los tres mercados más competitivos (Nueva York, Los Ángeles y Chicago) en realidad tienen precios más altos que los mercados monopolistas.

Sin embargo, el DOJ parece creer que es necesario apuntar a los monopolios de la atención médica.

“Cada año, los estadounidenses gastan billones de dólares en atención médica, dinero que está siendo cada vez más absorbido por un pequeño número de pagadores, proveedores e intermediarios dominantes que se han consolidado en el poder en comunidades de todo el país”, dijo el Fiscal General Adjunto Jonathan Kanter de la División Antimonopolio del Departamento de Justicia en un comunicado. “Dirigida por Katrina Rouse, la fuerza de tarea identificará y eliminará monopolios y prácticas colusorias que aumenten los costos, disminuyan la calidad y creen puntos únicos de falla en la industria de la atención médica”.

Foto: designer491, Getty Images