El cuerpo de policía de Kenia tiene un pasado sangriento.

Fuerza excesiva. Asesinatos extrajudiciales. Una larga historia de brutalidad e impunidad.

Esa es la reputación de la policía keniana, a pesar de años de esfuerzos por cambiarla.

En el verano de 1990, los kenianos llevaron a cabo una de sus primeras protestas importantes a favor de la democracia. Miles de manifestantes inundaron las calles de Nairobi, la capital, exigiendo el fin de la dictadura que entonces gobernaba el país. La policía respondió disparando a decenas de ellos.

El martes, después de que miembros de un movimiento de protesta liderado por jóvenes asaltaran el Parlamento keniano —furiosos por un aumento de impuestos—, agentes de policía, armados con gas lacrimógeno y rifles de asalto, salieron a las calles para enfrentarlos.

Al final de la tarde, Amnistía Internacional y organizaciones cívicas kenianas informaron que cinco personas habían muerto a causa de heridas de bala.

Comenzaron a circular imágenes de jóvenes empapados en sangre.

Esto ocurrió el mismo día en que cientos de policías kenianos fueron desplegados en Haití como parte de una misión internacional para llevar estabilidad a ese problemático país caribeño. Muchos kenianos ya habían planteado preguntas sobre la idoneidad de que su policía maneje esta misión.

La fuerza policial keniana es una extensión de una creación de la era colonial que los británicos utilizaron para controlar a la población y sofocar la disidencia. Durante la década de 1950, cuando los kenianos comenzaron a afirmar su derecho a gobernarse a sí mismos, la policía y otros servicios de seguridad dirigidos por los británicos arrestaron a decenas de miles de kenianos y ahorcaron a más de mil. Fue un capítulo especialmente perturbador del dominio británico, detallado en un libro premiado, “Reckoning Imperial”.

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La independencia en 1963 no cambió drásticamente la policía. La policía, y especialmente la unidad paramilitar llamada Unidad de Servicios Generales y otro grupo conocido como el Escuadrón Volante, se convirtieron en personajes temidos, conocidos por sus dedos rápidos en el gatillo y amplia impunidad.

Durante una crisis electoral en 2007 y principios de 2008, agentes de policía mataron a decenas de manifestantes. Incluso hubo casos de agentes vistos en televisión disparando fatalmente a manifestantes desarmados.

En 2009, las Naciones Unidas enviaron a un relator especial, Philip Alston, a Kenia para investigar la situación. El informe que presentó fue una bomba.

“La policía en Kenia ejecuta con frecuencia a individuos”, dijo el informe. “Lo más preocupante es la existencia de escuadrones de la muerte policiales.”

El gobierno keniano se comprometió a reformar los servicios, y creó un organismo independiente de control policial. Los donantes occidentales, especialmente Estados Unidos, inyectaron millones de dólares en programas de formación y otros programas. El enfoque era ayudar a que la policía keniana fuera más responsable y más efectiva en la lucha contra el terrorismo. El control de multitudes y el uso de métodos no letales no eran la prioridad.

El año pasado, en la primera ronda de protestas contra los impuestos, al menos nueve personas murieron durante manifestaciones turbulentas y su violenta represión. El martes, los manifestantes fueron más lejos de lo que nunca habían llegado: asaltaron el recinto del Parlamento e incendiaron la entrada del edificio antes de que se apagara.

Amnistía Internacional emitió una declaración el martes por la noche detallando el resultado:

“Al menos cinco personas han muerto a causa de heridas de bala. Treinta y una personas han resultado heridas. 13 han sido alcanzadas por balas reales, 4 por balas de goma, y 3 personas han sido alcanzadas por cartuchos lanzadores”, dijo la declaración.

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“El uso de balas reales debe cesar ahora”, concluyó la declaración. “Podemos reconstruir infraestructuras, pero no podemos devolver a los muertos.”